Jalan Darren Waller Raiders dari renungan ke bintang NFL

Perampok ketat mengakhiri Darren Waller termenung di podium Kamis sore di dalam ruang media di fasilitas pelatihan tim. Reflektif dan terukur dengan kata-katanya.

pesannya.

Dia akan memulai musim penuh ketiganya dengan klub pada hari Senin, ulang tahunnya yang ke-29, melawan Baltimore Ravens, tim yang merekrutnya pada tahun 2015. Dia berada di jurang puncaknya sebagai salah satu pemain terbaik di NFL.

“Sebagai manusia, saya secara alami akan merenungkan waktu saya di sana,” kata Waller, tersenyum lembut dan lembut di antara kalimat. “Setelah bola ditendang, saya punya banyak hal yang perlu dikhawatirkan. … Itu hanya sepakbola biasa.”

Waller telah mengubah lintasan karirnya sejak Raiders mengontraknya selama musim 2018 dari skuad latihan Baltimore. Dia muncul sebagai salah satu penangkap umpan terbaik NFL — dan salah satu wajah dari waralaba yang membanggakan secara historis.

Dia bekerja setiap hari untuk menaklukkan kecanduan saat dia jauh dari lapangan hijau dan pertahanan lawan saat dia berada di sana.

Dalam dua tahun lebih, dia berkembang dari renungan untuk satu tim menjadi titik fokus untuk yang lain — menghasilkan berdiri sebagai pemain terbaik ke-35 NFL dan akhir terbaik kedua, menurut rekan-rekannya dalam survei tahunan Top 100 liga.

Pada Senin malam, dia akan memulai pencariannya untuk musim 1.000 yard ketiga berturut-turut dan melanjutkan pencariannya untuk menginspirasi mereka yang memiliki cerita serupa.

“Sebagai mantan keselamatan, sebagai mantan bek bertahan, saya tidak ingin ada hubungannya dengan Darren Waller. Tidak ada,” kata mantan keselamatan NFL Louis Riddick, sekarang menjadi analis dan penyiar untuk ESPN. “Anda dapat mengatakan bahwa dia menyukai permainan ini, dan mengingat semua yang telah dia atasi, itu membuatnya tetap lapar. … Dia pantas mendapatkan segalanya.”

Potensi dan janji

Waller masih akan pulang ke rumah untuk berlatih di North Cobb High School di Acworth, Georgia, di mana dia dulunya adalah seorang yang kurus dengan hasrat untuk sepak bola dan kegemaran untuk berhubungan. Dia menjatuhkan gigi rekan setimnya saat bertahan selama latihan tujuh lawan tujuh musim semi, memaksa pelatih sekolah menengahnya, Shane Queen, untuk mengantongi mereka selama sisa latihan.

Kombinasi ukuran dan kecepatannya luar biasa di level NFL. Bayangkan dia di tingkat sekolah menengah.

“Saya tahu dia memiliki ukuran dan kecepatan (untuk bermain di NFL),” kata Queen, yang dikenal Waller sejak dia masih di SMP dan dengan siapa dia masih menjalin persahabatan. “Tapi sejujurnya, transisi yang dia lakukan dari pemain bertahan ke sisi ofensif bola, saya tidak berpikir siapa pun bisa melihat apa yang dia lakukan.”

Waller menghadiri kamp sepak bola di dekat Georgia Tech di Atlanta, segera mendapatkan tawaran beasiswa ketika staf Paul Johnson “melihatnya berlarian di luar sana,” kata Johnson.

The Yellow Jackets membayangkan dia sebagai penerima yang lebar dan penerima yang lebar, akhirnya memulai serangan tiga opsi Johnson.

Bakatnya terlihat sejak dia menginjakkan kaki di kampus, tetapi fokusnya memudar saat dia mencoba-coba narkoba — memicu percakapan penting dengan Johnson tentang masa depannya.

“Dia kadang-kadang melawan iblisnya,” kata Johnson, yang menjelaskan bahwa Waller hampir dikeluarkan dari tim karena penggunaan narkoba dan tes yang gagal. “Dia melakukan pekerjaan yang baik untuk menutupi banyak hal itu. Saya tidak pernah menyadari itu mungkin seburuk itu. ”

Itu karena Waller bisa mengkotak-kotakkan setan-setan itu ketika dia menginjak lapangan sepak bola. Itu menurut mantan quarterback kampusnya, Vad Lee, dengan siapa dia bermain di musim 2013.

Dia akan membanjiri pertahanan lawan dengan ukuran dan kecepatannya, bahkan dalam serangan pertama yang tidak memaksimalkan atau tidak sesuai dengan kombinasi keterampilannya yang langka.

“Sepak bola adalah ruang yang aman baginya untuk menghindari hal-hal itu,” kata Lee tentang tantangan yang dihadapi Waller di luar lapangan. “Kami tidak sepenuhnya menyadari keadaannya dan apa yang dia alami. … Setiap kali dia datang ke lapangan, dia muncul siap untuk bermain.”

Waller mengakhiri karir kuliahnya pada tahun 2014 dengan 446 menerima yard dan enam touchdown, cukup menjanjikan untuk menjamin pemilihan putaran keenam dalam draft 2015. Itu terlepas dari kecanduan narkoba yang berkembang yang akan menjamin penangguhan empat pertandingan NFL pada tahun 2016 dan penangguhan selama setahun pada tahun 2017.

“Dia adalah pemain yang sangat bagus di perguruan tinggi ketika dia melawan (iblisnya),” kata Johnson. “Dia menjadi pemain yang jauh lebih baik setelah dia melewati mereka.”

Memenuhi potensi

Waller pada hari Kamis menyatakan terima kasih atas peran yang dimainkan Ravens dalam karirnya. Mereka tentu tidak harus mempertahankan dia di skuad latihan mereka. Tidak setelah sepasang suspensi terkait obat.

Dia bermain hemat selama musim NFL pertamanya dan memulai ketenangannya saat diskors pada tahun 2017. Dia bekerja keras dalam anonimitas relatif di skuad latihan Baltimore pada musim berikutnya.

Tapi mantan pelatih ketat Raiders Frank Smith telah tertarik selama bertahun-tahun dengan bakat Waller sejak masa jabatan tiga tahun sebagai pelatih ujung ketat untuk Chicago Bears.

“Hanya ada tanda tanya dengan masalah pribadi,” kata Smith, yang meninggalkan Raiders setelah musim lalu menjadi koordinator permainan lari dan pelatih lini ofensif Los Angeles Chargers.

Kemudian, pada 25 November 2018, Raiders mengunjungi Baltimore di hari yang ternyata menjadi hari yang menentukan. Koordinator ofensif Las Vegas Greg Olson menceritakan kembali kisah itu hari Jumat. Tentang menonton Waller melakukan pemanasan sebelum Raiders kalah 34-17 dari Ravens dan percakapan dengan pelatih Jon Gruden dan mantan manajer umum Reggie McKenzie yang terjadi di pesawat tim sesudahnya.

“Saya sebenarnya berkata, ‘Pelatih, saya belum pernah melihat orang seperti ini,’” kenang Olson. “Kami berada di landasan sebenarnya dan dia berkata, ‘Tanda tangani orang yang Anda lihat di regu latihan.’ Kami baru saja mengontraknya.’”

Setelah itu, Smith berusaha mengembangkan hubungan pribadi dengan ujung yang ketat yang akan mendahului hubungan kerja antara pelatih dan pemain. Dia membantu Waller mengembangkan sistem pendukung yang terdiri dari staf lain dan menghubungkannya dengan cabang Narcotics Anonymous di Bay Area.

Waller memainkan empat pertandingan terakhir musim 2018 bersama Raiders, menangkap enam operan sejauh 75 yard sambil menyesuaikan diri dengan lingkungan barunya. Di luar musim, kata Smith, Waller mulai berkembang.

“Anda bisa melihatnya agak mencari tahu,” kata Smith. “Dia belajar dengan kecepatan tinggi.”

Profil fisik Waller telah memberinya sejumlah keuntungan, tetapi pendekatan otaknya terhadap posisi itu mempercepat pertumbuhannya. Dia penuh perhatian dalam rapat, sangat ingin menguasai seluk-beluk dan nuansa rute lari, kecepatan, dan penipuan.

Smith akan menjelaskan sesuatu dan Waller akan menerapkannya ke lapangan latihan beberapa jam kemudian.

“Dia akan duduk di sana dengan penanya, menulis semua yang Anda katakan dan pergi ke sana dan melakukannya,” kata Smith. “Saya hanya merindukan ketenangan Darren dan pendekatannya yang mantap dan tak tergoyahkan terhadap apa yang harus dia lakukan.”

Pendekatan itu membantu Waller keluar pada tahun 2019 dengan 90 resepsi dan 1.145 menerima yard saat memainkan 91 persen tembakan ofensif tim.

Dia bahkan lebih baik musim lalu, dengan rekor 107 resepsi waralaba untuk 1.196 yard dan sembilan gol meskipun menarik perhatian defensif tambahan sebagai pemain keterampilan terbaik Raiders.

Smith mengatakan “tidak ada emosi tinggi atau rendah” dengan cara Waller mendekati permainan.

“Dia hanya tinggal pada visi dan misi apa yang ingin dia lakukan dan bagaimana dia menginginkan permainannya,” tambah sang pelatih.

Dengan itu, Waller tampaknya tenang menjelang musim 2021. Dia mendapatkan rasa hormat dari rekan-rekannya di seluruh liga, setelah memperkuat statusnya sebagai salah satu pemain terbaiknya. Dia tidak didorong, meskipun, dengan status itu. ketenaran.

Atau prestasi statistik yang telah memvalidasi kehebatannya.

“Dengan jalan hidup saya, saya merasa tidak ada yang dijanjikan untuk saya. Saya tidak bisa melewati satu hari dan merasa seperti saya memiliki hari lain yang dijanjikan, ”kata Waller. “Ini memperlakukan setiap pertandingan seperti itu bisa menjadi yang terakhir bagi saya. Setiap bermain. Setiap saat. … Ini menikmati permainan untuk saya dan menikmati menjadi bagian dari tim.”

Menikmati “Sepak Bola Senin Malam.”

Hubungi reporter Sam Gordon di sgordon@reviewjournal.com. Ikuti @BySamGordon di Twitter.