15 Sep 1996: Driver Richie Hearn celebrates his first Indy Racing League victory with his Dell ...

Las Vegas Motor Speedway menandai peringatan 25 tahun

Ada 67.132 penonton yang hadir saat Las Vegas Motor Speedway dibuka 15 September 1996, dengan acara Indy Racing League.

Ribuan lainnya terjebak dalam lalu lintas di Interstate 15 dan Las Vegas Boulevard.

Mereka tidak pernah melihat seorang pemimpin muda dari California Selatan bernama Richie Hearn mengambil bendera kotak-kotak dalam balapan penuh tabrakan yang lebih seperti derby pembongkaran.

Ada 1.001 detail yang perlu dipertimbangkan pada akhir pekan pembukaan. Arus lalu lintas rupanya bukan salah satunya.

“Salah satu stasiun berita menunjukkan orang-orang yang masih belum masuk ke trek (pada akhir lomba) merobek tiket mereka di TV langsung,” kenang John Bisci, direktur publisitas pertama LVMS.

Tapi itu terbukti tidak lebih dari bug pada pelindung helm pabrik kecepatan 15 mil timur laut Las Vegas, yang menandai hari jadinya yang ke-25 pada hari Rabu sebagai penyedia sensasi kecepatan tinggi.

“Ini mengejutkan (karena) berlangsung begitu cepat. Tapi itu adalah 25 tahun yang baik,” kata Richie Clyne, yang visinya benar-benar membuka jalan bagi LVMS yang sedang dibangun.

Proyek grup

Sebagai pendiri dan orang utama dari proyek senilai $72 juta yang berakhir dengan biaya sekitar tiga kali lipat itu, Clyne sepatutnya menerima banyak pujian untuk LVMS yang mempercepat.

Tapi dia dengan cepat mengalihkan pujian kepada pendukung keuangan dan mogul kasino Ralph Engelstad dan Bill Bennett; Mel Larson, mantan pebalap NASCAR dan wakil presiden di Circus Circus yang tahu hampir semua orang yang tahu tentang balap mobil liga utama; dan mantan pemilik New Hampshire Motor Speedway Bob Bahre dan putranya, Gary, dalam mendorong upaya besar-besaran melintasi garis finis.

“Itu bukan hanya saya; ada orang-orang hebat yang terlibat,” kata Clyne, 67, berulang kali selama percakapan telepon dari New Hampshire, di mana dia memiliki rumah musim panas.

Setelah selamat dari pembuka IRL, LVMS membuat debut NASCAR-nya dengan balapan Seri Truk pada November 1996. Bruton Smith, yang memiliki portofolio Speedway Motor Sports Inc., termasuk Charlotte Motor Speedway dan delapan trek lainnya, membeli fasilitas tersebut seharga $215 juta pada Desember 1998.

Chris Powell ditunjuk sebagai presiden dan manajer umum LVMS — gelar yang masih dipegangnya sampai sekarang — sebagai bagian dari transaksi tersebut.

Pemilik baru menambahkan

“Ketika saya sampai di sini dan berinteraksi dengan Richie, dia adalah karakter yang sangat baik. Saya bertanya-tanya bagaimana dia bisa membangun fasilitas luar biasa ini,” kata Powell. “Dan kemudian setelah tinggal di kota ini selama satu atau dua tahun, menjadi jelas bagi saya bahwa Richie mungkin satu-satunya orang yang bisa membangunnya.”

Cetak biru asli LVMS tidak termasuk teras penonton raksasa, Neon Garage dan berbagai fasilitas lainnya yang telah mengubahnya menjadi tujuan utama bagi penggemar balap mobil. Konfigurasi ulang trek untuk membuatnya lebih kondusif untuk seri Piala NASCAR tenda juga tidak akan terjadi tanpa kantong dalam Smith.

Las Vegas adalah salah satu dari sedikit trek yang menyelenggarakan dua balapan Seri Piala. Meskipun kehadiran NASCAR telah merosot di sini dan di seluruh negeri dan tempat duduk telah dikurangi setengahnya menjadi sekitar 80.000, LVMS tetap menjadi fasilitas olahraga profesional terbesar di Nevada.

“Apakah itu sumber hiburan atau peluang kerja, orang-orang yang kami pekerjakan dan vendor yang kami kontrak untuk membantu menggelar acara ini memiliki dampak besar pada kehidupan masyarakat,” kata Powell.

Bendera hijau jatuh

Ketika hampir 70.000 penggemar balapan dan penonton yang penasaran akhirnya masuk ke tribun penonton yang luas pada hari pembukaan 25 tahun yang lalu meskipun lintasannya kurang sentuhan akhir, menjadi jelas bahwa potensi LVMS bahkan lebih membuka mata daripada kecepatan kualifikasi pole Arie Luyendyk sebesar 226.491 mph.

Pemenang Indy 500 dua kali adalah yang paling terkenal dari 28 pembalap yang memulai balapan yang disetujui oleh IRL, seri yang dibuat oleh kepala eksekutif Indianapolis Motor Speedway saat itu Tony George sebagai alternatif dari seri CART yang sudah ada, yang menampilkan sebagian besar pembalap top era.

Namun Flying Dutchman adalah salah satu dari 10 pembalap yang mengalami kecelakaan, karena tiupan pasir mengubah oval 1,5 mil menjadi arena skating bagi para peserta perjalanan, termasuk satu (Brad Murphey) yang pernah menjadi koboi rodeo.

Tony Stewart, yang akan memenangkan tiga gelar Seri Piala NASCAR setelah beralih ke mobil biasa, mengalami patah tulang selangka dan cedera leher setelah membentur tembok. Namun pukulan spektakuler yang dilakukan oleh veteran mobil sport Johnny O’Connell saat menjalankan 15 lap ketiga dari akhir adalah insiden paling menakutkan hari itu.

O’Connell langsung melambai ke kerumunan di jalan utama setelah merangkak dari mobilnya yang rusak.

Ada begitu banyak kecelakaan dan putaran kehati-hatian sehingga ABC menghentikan balapan, yang berlangsung lama dari alokasi waktunya, untuk beralih ke berita malam.

Lapisan gula pada kue

Mereka yang melaporkan dari garasi tengah lapangan – sebuah pusat media beberapa bulan lagi akan selesai – tidak tahu apa yang terjadi di lap-lap penutup.

“Saya memundurkan mobil istri saya ke garasi/media center, menyalakan radio dan mengambil salah satu mikrofon (konferensi pers) kami dan meletakkannya di rak belakang — begitulah cara kami mendengarkan akhir balapan,” kenang Bisci.

Entah bagaimana, seperti Johnny O’Connell dengan mobil balapnya yang terbalik, Las Vegas Motor Speedway dan semua yang menjadi bagian dari hari balapan aslinya selamat dan makmur.

“Itu adalah proyek yang bagus,” kata pendiri trek Clyne melihat visi dan mimpinya terwujud pada hari berangin 25 tahun yang lalu, dan bagaimana reputasi speedway telah berkembang sejak Smith membelinya.

“Saya selalu mengatakan kami membuat kue yang luar biasa, dan kemudian Bruton menambahkan lapisan gula di atasnya.”

Hubungi Ron Kantowski di rkantowski@reviewjournal.com atau 702-383-0352. Ikuti @ronkantowski di Twitter.