Raiders tight end Darren Waller semakin baik

Suara di kepala Darren Waller menyuruhnya untuk tetap pada jalurnya.

“Anda dapat berbicara sendiri tentang hal-hal,” katanya. “Jadi, kamu terus bermain.”

Saya tidak yakin siapa pun — termasuk Waller dan rekan satu timnya Raiders — masih bisa benar-benar percaya bagaimana kemenangan perpanjangan waktu 33-27 melawan Ravens dimainkan Senin malam di Allegiant Stadium. Hollywood akan bersikeras bahwa itu adalah naskah fiksi.

Tapi begitu perjalanan roller-coaster Space Mountain melambat hingga berhenti dan Zay Jones memenangkannya dengan penerimaan touchdown 31 yard dari quarterback Derek Carr, mengevaluasi absurditas semuanya dimulai.

Bagian ini tidak imajiner: Pada ulang tahunnya yang ke-29 dan melawan mantan timnya, Waller memiliki 10 tangkapan dari 19 target untuk 105 yard dan satu skor.

Bagian ini mungkin: Pada konferensi pers pascapertandingannya, pelatih kepala Jon Gruden berkata, “(Waller) adalah pemain terbaik yang pernah saya latih.”

Target Waller adalah yang paling banyak untuk pemain Raiders sejak Jerry Rice memiliki nomor yang sama pada tahun 2002.

Pada titik inilah sebagian besar bertanya-tanya bagaimana komedian Frank Caliendo menyelinap ke konferensi pers untuk menawarkan kesan Grudennya yang terkenal.

Katakan apa?

Gruden yang sebenarnya — baik sebagai asisten dan pelatih kepala — menghabiskan waktu mengajar Rice, bersama dengan beberapa pemain Hall of Fame lainnya. Charles Woodson. Tim Brown. Warren Sapp. John Lynch. Derrick Brooks. Semakin.

Anda mendapatkan gambarnya. Komentar Gruden tentang Waller, pada titik ini, sedikit membingungkan untuk elemen Cocoa Puffs di dalamnya. Pelatih mengucapkan sambutannya dengan seringai yang terlihat … tapi bukankah dia selalu?

Memang benar Waller telah mengangkat dirinya ke dalam percakapan sebagai ujung ketat terbaik NFL. Dia tidak lagi menjadi sidebar bagi orang-orang seperti Travis Kelce dan George Kittle. Dia terdepan dan tengah dengan mereka. Dia juga memulai Senin dengan lambat, seperti semua Raiders saat menyerang.

Tidak butuh waktu 15 menit pertama bagi kebanyakan orang untuk bertanya-tanya apakah keputusan Gruden untuk mengistirahatkan para starternya untuk ketiga pertandingan pramusim itu terlalu cerdik. Raiders membuntuti 14-0 dan tampak berkarat tanpa alasan.

“Beberapa perairan berombak,” kata Gruden.

Tampak lebih seperti tsunami di kali.

Tapi permainan terus berlanjut. Hal-hal berubah. Carr akhirnya menemukan ritme yang konsisten dan melakukan pelanggaran yang menjalankan 80 permainan dan mengumpulkan 491 yard.

“Saya pikir ini lebih merupakan pola pikir,” kata Waller, yang mencetak gol dengan waktu tersisa 3:44 dalam regulasi membantu Raiders menyamakan kedudukan menjadi 24-24. “Kami bisa menggerakkan bola sesuka hati dan tempo kami bisa mendikte kapan pun kami mau. Hal-hal baru saja mulai mengklik.

“Tidak peduli bagaimana babak pertama berakhir (Baltimore memimpin 14-10), itu adalah permainan satu skor dan kami akan berada di dalamnya sampai akhir.”

Raiders selanjutnya bertemu Steelers di Pittsburgh, di mana pelatih kepala Mike Tomlin pada hari Selasa tersenyum sambil menolak untuk membocorkan bahkan satu detail tentang bagaimana timnya akan membela Waller.

Ini tentu merupakan tantangan besar bagi siapa pun saat ini. Bahkan ketika tim berniat memperlambatnya — Ravens kadang-kadang menawarkan cakupan braket pada Waller — dia dan Carr entah bagaimana terhubung lebih sering daripada tidak.

Agen yang beruntung

Ini adalah awal dari apa yang seharusnya menjadi musim yang sangat produktif ketiga berturut-turut bagi Waller, yang telah mengelola musim 1.100-plus yard berturut-turut dan penampilan Pro Bowl. Sangat mudah untuk terjebak dalam tingkat keahliannya. Hanya saja belum sampai ke tingkat Gruden.

Saya memiliki pekerjaan yang luar biasa. Tetapi juga akan bekerja sebagai agen untuk Klutch Sports di divisi sepakbolanya. Waller baru-baru ini menandatangani kontrak dengan agensi tersebut.

Anda dapat bertaruh mereka yang sekarang mewakilinya akan menyimpan salinan video dengan pujian berlebihan Gruden di ujung yang ketat. Waller berkomitmen untuk Raiders hingga 2023.

Anda dapat dengan aman menambahkan beberapa nol lagi ke ekstensi berikutnya.

Hei, Gruden selalu keluar.

Dia bisa menyalahkan Caliendo.

Ed Graney adalah pemenang Sigma Delta Chi Award untuk penulisan kolom olahraga dan dapat dihubungi di egraney@reviewjournal.com atau 702-383-4618. Dia dapat didengar di “The Press Box,” Radio ESPN 100,9 FM dan 1100 pagi, dari jam 7 pagi sampai 10 pagi hari Senin sampai Jumat. Ikuti @edgraney di Twitter.